¿Qué es la Congelación de Embriones?

La congelación de embriones también se conoce como criopreservación de embriones. La criopreservación es el proceso de congelar tejidos o células. En este caso, el óvulo fecundado (embrión) se congela. Esto lo preserva hasta que usted esté lista para tener un hijo en el futuro, momento en el cual el embrión puede ser transferido al útero. Esta es una técnica bien establecida, y es el método más efectivo para la preservación de la fertilidad en las mujeres.

¿Quién se Beneficiaría de este Procedimiento?

  • Personas con problemas de salud que puedan afectar su fertilidad en el futuro.
  • Personas que están recibiendo tratamientos médicos que podrían dañar su fertilidad. Esto incluye tratamientos como la quimioterapia o la radioterapia.
  • Personas que se someten a procedimientos de cambio de sexo. Esto se debe a que los procedimientos pueden causar infertilidad parcial o total.
  • Parejas que se han sometido a tratamientos de fertilización in vitro (FIV) o de inyección intracitoplasmática de espermatozoides (ICSI). Este es el escenario más común cuando se utiliza este procedimiento. Esto se debe a que la FIV y la ICSI pueden dar lugar a múltiples embriones sanos que las parejas no pueden utilizar en ese momento. Por lo tanto, la congelación es una buena opción como respaldo o si las parejas deciden tener otro bebé en el futuro1.

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¿Cómo Funciona la Congelación de Embriones?

Paso 1: Obtención de óvulos

El primer paso es estimular el desarrollo del óvulo en una mujer que utiliza hormonas. Después de esto, el médico puede recuperar el óvulo o el ovocito. Para este procedimiento el paciente estará bajo sedación o anestesia general.

Paso 2: FIV

El óvulo será fecundado por un espermatozoide en un laboratorio. Esto se denomina fertilización in vitro (FIV). De todos los óvulos fecundados, los médicos seleccionarán los embriones de mejor calidad para maximizar las posibilidades de éxito.

Paso 3: Preparación para la Congelación

Los embriones pasan por un proceso de desarrollo, y hay ciertas etapas en las que es mejor congelarlos. Esto puede ocurrir desde el principio cuando se trata de una sola célula. Alternativamente, esto puede ocurrir cuando se compone de dos a ocho células o en la etapa de blastocisto, que ocurre más tarde[1]. El embriólogo tomará esta decisión por usted.

Es importante proteger los embriones durante el proceso de congelación. Cuando el agua se congela, se expande. Los cristales de hielo pueden formarse dentro de las células del embrión, lo que puede causar daño. Por lo tanto, es importante proteger al embrión utilizando productos químicos llamados crioprotectores. Esto reemplaza el agua dentro de las células.

Paso 4: Congelación de Embriones

Hay dos métodos que los científicos utilizan comúnmente. Estos son la congelación lenta y la vitrificación[1]. La vitrificación utiliza concentraciones más altas de crioprotectores y una tasa de enfriamiento más rápida2.

Paso 5: Almacenamiento

La siguiente etapa es almacenar el embrión a temperaturas bajo cero en tanques de nitrógeno líquido hasta que esté listo para su uso. En el Reino Unido, el tiempo estándar de almacenamiento es de 10 años, aunque en determinadas situaciones se puede almacenar durante más tiempo.

Paso 6: Usar los Embriones cuando esté lista para tener un Hijo

El tiempo de esto varía de acuerdo a sus circunstancias individuales. Para las personas que han sido diagnosticadas recientemente con una enfermedad, es posible que deseen posponer el tener hijos hasta que sepan más acerca de su pronóstico. Para las personas que tienen cáncer, podrían esperar hasta que estén en remisión.

Cuando esté listo, el siguiente paso es implantar el embrión. La forma en que esto suceda depende de si está ovulando regularmente.

Si tiene períodos regulares, el médico puede sugerirle que transfiera el embrión al útero sin medicamentos para la fertilidad. Los médicos pueden comprobar que su cuerpo está listo utilizando una serie de pruebas. Una ecografía les ayudará a revisar el revestimiento de su útero. Además, los análisis de orina o de sangre pueden mostrar si está ovulando, que es también cuando su cuerpo está listo para recibir el embrión.

Sin embargo, si no tiene períodos o son irregulares, existen otras opciones. El médico puede darle medicamentos para suprimir su ciclo natural y desencadenar un período “falso”. Luego, el médico puede ayudarla a preparar el útero con medicamentos[1].

Cuando su cuerpo esté listo, los embriones serán descongelados. Los científicos eliminarán el crioprotector de las células y lo reemplazarán con agua. Luego, el médico generalmente transfiere un embrión al útero.

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¿Cuáles son las posibilidades de éxito?

En general, este método tiene una alta tasa de éxito y ésta ha ido aumentando a lo largo de los años.

A algunas pacientes les preocupa que los embriones se dañen cuando se congelan, y esto puede suceder a veces a pesar de los mejores esfuerzos de los científicos para protegerlos. Sin embargo, si se comparan las tasas de éxito entre embriones congelados y no congelados (frescos), las cifras son muy similares.

Las tasas de éxito varían según la edad de la mujer. Para las mujeres más jóvenes menores de 35 años, las posibilidades son ligeramente mejores cuando se utilizan embriones frescos. Para las mujeres de 35 a 47 años, las tasas son las mismas. Sin embargo, para las mujeres mayores de 37 años, la tasa de natalidad para las transferencias congeladas es más alta que para las frescas. Los científicos piensan que esto se debe a que los óvulos congelados fueron recolectados cuando la mujer era más joven[1].

Tasa de natalidad por embrión transferido utilizando óvulos propios y espermatozoides de la mujer, 2016[1]:

Rango de edad Congelado Fresco
18 – 34 25% 29%
35 – 37 23% 23%
38 – 39 20% 15%
40 – 42 13% 9%
43 – 44 9% 3%
44+ 4% 2%

¿Es una buena opción para mí?

Este método ha sido probado y comprobado, y existen protocolos exhaustivos que lo convierten en una buena opción. Sin embargo, la principal limitación es que necesitará espermatozoides, ya sea de su pareja o de un donante.

Además, es realmente importante planificar el momento de los procedimientos en torno a otras cirugías que pueda tener para su condición primaria. Por ejemplo, en una mujer con cáncer, los médicos podrían planificar la extracción de óvulos después de la escisión del tumor y antes de que comience la quimioterapia. En este caso es importante completar el proceso de recuperación tan pronto como sea posible para asegurarse de que el tratamiento del cáncer no se retrase3.

El momento oportuno puede ser particularmente problemático si la enfermedad es muy grave y usted necesita tratamiento urgente. En este escenario puede no haber suficiente tiempo para someterse al primer paso de la estimulación hormonal para estimular el desarrollo del óvulo.

Lo más importante a tener en cuenta es que sus opciones dependerán de su situación individual. Usted debe discutir estos temas con su médico para formar un enfoque a la medida de su tratamiento. Esto le ayudará a tener un hijo de la forma que más le convenga, a la vez que maximiza su salud y bienestar.

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BIBLIOGRAFÍA

  1. Human Fertilisation and Embryology Authority. Embryo Freezing. Internet. 2018. https://www.hfea.gov.uk/treatments/fertility-preservation/embryo-freezing/
  2. British Fertility Society. Freezing and Vitrification of Gametes and Embryos. Internet. 2015. https://www.britishfertilitysociety.org.uk/quickguides/freezing-and-vitrification-of-gametes-and-embryos/
  3. Johnston KT, Potter J. Fertility Assessment and Preservation. In: Davis MP, Feyer PC, Ortner P, Zimmerman C, editors. Supportive Oncology. Philadelphia: Elsevier; 2011. p.617-623. https://www.researchgate.net/publication/287479635_Fertility_assessment_and_preservation